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Historia de Chile: Arte y Cultura.

Orígen del Ferrocarril en Chile

Hace 150 a√Īos lleg√≥ el tren a Copiap√≥

        
El día de Navidad de 1851 fue inolvidable para Copiapó. Al ritmo de campanas y silbatos el primer tren que hacía un trayecto completo desde Caldera hizo su entrada a la llamada capital de la plata, arrastrado por una locomotora bautizada con el nombre de la ciudad.

La comandaba el maquinista John O'Donovan a quien la gente apod√≥ "car'e fuego" porque al resplandor del fog√≥n sus patillas rojizas parec√≠an llamaradas, seg√ļn cuenta Ian Thomson, coautor de la "Historia del Ferrocarril en Chile".

Fue el triunfo de la voluntad del empresario William Wheelwright, estadounidense avecindado en Chile, quien luego de impulsar con éxito la fundación de la Pacific Steam Navigation Company, se embarcó en la empresa de desarrollar el primer ferrocarril chileno.

La idea hab√≠a sido esbozada originalmente por el relojero porte√Īo Juan Mouat, quien hizo los primeros estudios al respecto por el a√Īo 1845 e incluso logr√≥ una concesi√≥n pero el proyecto no prosper√≥.

Wheelwright, infatigable creador de empresas, no improvis√≥ y consigui√≥ interesar a varios acaudalados empresarios, obteniendo un capital inicial de 800 mil pesos de la √©poca. El 20 de noviembre de 1849 el gobierno de Manuel Bulnes le entreg√≥ la concesi√≥n definitiva a la naciente Compa√Ī√≠a del Camino Ferro-Carril de Copiap√≥.

La elecci√≥n de la zona no fue al azar. En 1832 el humilde le√Īador Juan Godoy descubri√≥ el gran yacimiento de plata de Cha√Īarcillo, en la misma zona. La necesidad de transportar el mineral del interior a la costa, sumado a la abundancia de capital favorecieron el desarrollo del "caballo de hierro" en este valle.

Las obras se iniciaron en marzo de 1850. Estuvieron a cargo de los ingenieros norteamericanos Walton Evans y los hermanos Alejandro y Allan Campbell.

La trocha (ancho de vía) elegida fue la normal europea (1,435 metro) y el trazado del puerto al interior es el mismo que se conserva hoy, si bien la vía original fue reemplazada por la trocha de la red norte (1 metro) a principios del siglo XX.

Las locomotoras y el material rodante complementario se encomendaron a la fábrica Norris & Brothers de los Estados Unidos, la misma que construyó muchas de las poderosas máquinas que abrieron la senda al Oeste. El equipo llegó el 21 de junio de 1851 a Caldera.

A 30 kilómetros por hora

Thomson cuenta que Wheelwright intentó inaugurar el primer tramo el 4 de julio para hacerlo coincidir con la independencia de EE.UU pero no fue posible. La primera prueba tuvo lugar el 29 de julio y fue la primera vez que un tren circuló en Chile. Pero la inauguración definitiva debió esperar hasta que la vía llegara a Copiapó.

Seg√ļn cuenta Benedicto Gonz√°lez en su "Historia del Ferrocarril de Caldera a Copiap√≥", el primer convoy llev√≥ dos coches con 50 pasajeros cada uno y dos carros cisterna. El tiempo empleado fue de 240 minutos, y la velocidad promedio fluctu√≥ entre 25 y 30 kil√≥metros por hora.

A contar del 1 de enero el tren efectuó un recorrido diario. Salía de Copiapó a las 9 horas y llegaba a las 13 horas a Caldera. A las 15 horas iniciaba su regreso del puerto para arribar a la ciudad a las 18.30.

Seg√ļn Gonz√°lez, este ir y venir del tren "trajo un auge inesperado a los dos terminales, duplic√°ndose la poblaci√≥n y la importancia a la vez del puerto de Caldera".

Para quienes viajaban en primera clase el pasaje costaba 4 pesos y dos reales. Si viajaba en segunda, 2 pesos y un real. La carga pagaba 4 reales por quintal. Dos veces por semana corr√≠a un tren-correo en cuyo √ļltimo coche funcionaba un banco de juegos llamado "la timba", que aligeraba los bolsillos de los esforzados mineros aficionados a las apuestas.

La compa√Ī√≠a tambi√©n dispon√≠a de un servicio especial conocido como "Tren de los Novios". Consist√≠a en una locomotora y un vag√≥n que se pon√≠a a disposici√≥n de quien estuviera dispuesto a pagarlo. Seg√ļn comenta Thomson, "la luna de miel comenzaba en el and√©n de Copiap√≥".

La v√≠a fue extendida luego a los poblados cercanos de Puquios y San Antonio. Tambi√©n adquirieron la ruta a Cha√Īarcillo, con lo que se completaron 142 kil√≥metros de v√≠a. Wheelwright so√Īaba con un ferrocarril transcontinental pero, aunque obtuvo concesiones en Argentina, le faltaron 400 kil√≥metros de un total de 1.375 para completar su sue√Īo.

Durante 58 a√Īos el ferrocarril fue administrado por particulares pero el decaimiento de la miner√≠a y las altas tarifas cobradas concluyeron en una campa√Īa para que lo adquiriera el Estado, lo que ocurri√≥ en 1910.

No fue, como asegura el mito, el primer ferrocarril de Sudam√©rica. En realidad fue el tercero. El servicio Callao-Lima (14 km) comenz√≥ en abril de 1851, mientras que el de Georgetown-Plaisance (8 km) en la Guayana Brit√°nica cubri√≥ por primera vez ese tramo en noviembre de 1848. No obstante, Thomson destaca que de todos ellos es el √ļnico del cual se conserva la locomotora.

La ruta que sigui√≥ la vieja Nº 1

La "Copiap√≥" es la locomotora m√°s antigua de Am√©rica del Sur y sirvi√≥ entre 1851 y 1858, fecha en que sali√≥ de circulaci√≥n, tras recorrer 118.350 kil√≥metros. Ese mismo a√Īo particip√≥ en la Exhibici√≥n Internacional de Santiago, que se realiz√≥ en la Quinta Normal. Finalizado el evento, form√≥ parte del Museo nacional hasta el a√Īo 1894.

En 1901 volvi√≥ temporalmente a Estados Unidos para ser exhibida en el pabell√≥n chileno de la Exposici√≥n Panamericana de Buffalo. En 1929 oper√≥ por √ļltima vez para trasladar a los delegados del Congreso Sudamericano Ferroviario, que se celebr√≥ en Santiago.

Para este tiempo la máquina se exhibía en forma permanente en los patios de la Escuela de Artes y Oficios (luego Universidad Técnica del Estado y Universidad de Santiago). Sólo en 1945 volvió a Copiapó para quedarse hasta hoy en el patio de la Escuela de Minas, actual Universidad de Atacama.



Fuente: EFE: http://www.efe.cl


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